Rancho Sunny Dene

En esta foto de archivo se ve un abrevadero en el Rancho Sunny Dene en Mabton, el 12 de febrero de 2019.

Empleadores de la industria láctea del estado deben pagar horas extras a sus trabajadores, dictaminó la Corte Suprema de Washington el jueves.

Una disposición en la ley estatal que lleva décadas y que exime a los empleadores de la industria agrícola de pagar horas extras viola la constitución del estado, declaró la corte con un fallo de 5 votos contra 4.

El fallo se deriva de una demanda colectiva presentada por un grupo de trabajadores de una lechería del Valle Bajo, quienes dijeron que no les daban horarios adecuados para descansos y comidas, y que no les pagaban todas las horas trabajadas en la lechería DeRuyter Brothers Dairy en Outlook.

Cerca de 300 trabajadores se unieron a la demanda presentada en diciembre de 2016 ante la Corte Superior del condado de Yakima, donde un juez otorgó la aprobación preliminar de un acuerdo de 600 mil dólares y remitió el asunto de las horas extras a la Corte Suprema del estado.

El acuerdo se dio meses después de que la lechería se vendió. Los propietarios anteriores no pudieron ser contactados inmediatamente para hacer comentarios el jueves.

La abogada Lori Isley de Columbia Legal Services, quien representó a los trabajadores, dijo que el fallo fue una gran victoria para los trabajadores agrícolas que se encuentran entre los más vulnerables en la pandemia de COVID-19.

Pero el impacto financiero para la industria agrícola se desconoce, ya que el asunto se remitió a la Corte Superior, en la que se decidirá si la sentencia se aplicará de forma retroactiva.

John Stuhlmiller, director ejecutivo del Buró de Rancheros del estado de Washington, dijo que sería injusto aplicar el fallo en forma retroactiva a agricultores que acatan la ley estatal.

Los empleadores no han hecho el presupuesto del pago de horas extra pasadas y sería difícil localizar a muchos trabajadores migrantes para compensarlos, explicó.

Los legisladores estatales establecieron la disposición debido a la naturaleza temporal del trabajo de campo en la época de cosecha, dijo Stuhlmiller.

Sin embargo, la demanda fue iniciada por quejas de trabajadores en una lechería de 5 mil vacas que se ordeñaban todo el año.

El fallo describió el trabajo lechero como peligroso y citó las protecciones que le otorga en la constitución del estado.

“El Artículo II, sección 35 establece: La legislatura aprobará las leyes necesarias para la protección de las personas que trabajan en minas, fábricas y otros empleos peligrosos para la vida o nocivos para la salud; y fijará penas para la ejecución de los mismos”, se stableció en el fallo redactado por la jueza Barbara Madsen.

Los jueces dijeron que el trabajo lechero se encuentra entre los más peligrosos en Estados Unidos, citando estadísticas que muestran una tasa de lesiones 121% más alta que en todas las demás industrias en todo el estado.

“Los ordeñadores están expuestos a tensiones físicas, peligros respiratorios, químicos tóxicos y riesgo de contraer enfermedades y lesiones de los animales; esta exposición ha provocado cáncer, enfermedades respiratorias y afecciones neurológicas ”, se dijo en el fallo.

El fallo establece que los peligros de dicho trabajo justifican el pago de horas extras y rechaza el argumento de que el trabajo temporal establece motivos para la exención.

Aunque la demanda inicial se centra en una lechería, el impacto del fallo podría aplicarse a toda la industria agrícola del estado, dijo Stuhlmiller.

"Pero no lo sabemos", agregó. "supondría que sería toda la agricultura".

Esto se confirmará cuando el asunto regrese a la Corte Superior, en la que se determinará la cantidad que DeRuyter Brothers debe pagar por horas extras, dijo Isley.

"En realidad, no litigamos por el monto en dólares", dijo la abogada. "Regresaremos al tribunal de primera instancia para determinar esos daños".

Los jueces Steven González, Sheryl Gordon McCloud, Mary I. Yu y Charles Wiggins coincidieron con Madsen en el fallo.

Los jueces disidentes fueron Charles Johnson, Debra Stephens, Mary E. Fairhurst y Susan Owens.

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